Zimbabwe & Botswana

Na 2 jaar in een Covid-19 crisis te hebben geleefd kreeg ik de mogelijkheid om in februari 2022 weer te mogen reizen naar Afrika. Het werd een hele bijzondere studiereis en zelden heb ik zo intens genoten van het reizen. Ik heb zoveel mooie en onvergetelijke momenten beleefd die ik hier graag wil delen. Ik neem jullie mee op reis naar Zimbabwe en Botswana. Zimbabwe is echt een prachtig land met ongekend schoonheid, adembenemende natuur en landschappen, contrasten, rijke geschiedenis, gastvrije mensen, prachtige lodges en camps en veel wildlife. Door politieke instabiliteit werd het de afgelopen jaren niet zo veel bezocht. Tegenwoordig is het land meer stabiel en groeit de vraag naar deze bestemming. Tijd om dit land te gaan herontdekken. 

5 februari 2022: Victoria Falls
Vandaag is het dan zover, ik ga eindelijk weer op reis naar Afrika. Gisteren mijn PCR test gedaan en uiteraard was het spannend of deze negatief zou zijn. In de avond kreeg ik dan eindelijk de verlossende uitslag. Negatief, yes, ik kan op reis. Ik check in bij de balie van Qatar Airways op Schiphol en het lukt gelukkig om mijn bagage helemaal door te labelen naar Victoria Falls in Zimbabwe. Op Schiphol is het rustig en de sporen van de Corona Crisis zijn zichtbaar. Mijn vlucht vertrekt op tijd en ik heb het geluk dat het vliegtuig halfvol is waardoor ik een hele rij stoelen voor mezelf heb. Uiteraard mondkapjes op gedurende de hele vlucht en de stewardessen controleren hier streng op. In de late avond kom ik aan in Doha, Qatar. Een  grote en moderne luchthaven die is uitgeroepen tot beste luchthaven ter wereld. Hier verloopt alles soepel. Ik verwonder me over de vele luxe winkels waar goud en de duurste merken worden verkocht. Overal bling bling en high-class reizigers die rondlopen met luxe koffers.  Ik heb een paar uur overstaptijd en kijk mijn ogen uit in deze bizarre wereld. Even na middernacht reis ik verder naar Johannesburg in Zuid-Afrika waar ik de volgende dag aankom. Na de talloze douane formaliteiten kijk ik nog even rond op de luchthaven en zie  de vele gesloten winkels die de crisis niet hebben overleefd, triest! Het laatste traject is met British Airways naar Victoria Falls. 

6 februari 2022: Victoria Falls
In de middag land ik in Victoria Falls. Helaas verloopt mijn aankomst niet soepel omdat mijn PCR certificaat hier niet wordt geaccepteerd. Ondanks een flinke discussie met de luchtvaartautoriteiten zit er niks anders op dan opnieuw een PCR test te doen op de luchthaven. Helaas wel weer 60USD betalen.  Voor 50USD koop ik een dubbel entry visum  en loop vervolgens naar de transferbus . Een groepje Afrikaanse muzikanten staat ons buiten al dansend en drummend op te wachten en ik waan me meteen in Afrikaanse sferen. De bus brengt me naar Shongwe Lookout waar ik de komende vijf nachten zal verblijven. Bij aankomst word ik hartelijk verwelkomd door Jamie de eigenaar. Het is een kleinschalig, sfeervol guesthouse, in een rustige wijk maar wel centraal met mooie, ruime kamers en heerlijke bedden. Naast een restaurant waar ook veel locals komen en heerlijke Afrikaanse maaltijden worden geserveerd. Er is een bar en een klein zwembad met ligstoelen. Bijzonder is de  Lookout Tower met schitterend uitzicht.  Onder het genot van een drankje geniet je hier van de prachtige zonsopkomst of de zonsondergang met in de verte de spray van Victoria Watervallen. De lodge wordt omringd door een prachtige tropische tuin en de sfeer is hier heel relaxt. Een verblijf hier is zeker een aanrader! Er is geen tijd om bij te komen want ik moet me eerst registeren voor de Africa Eden show en dan snel omkleden voor de welkomstparty in The Lookout Café. Dit open-air café biedt naast heerlijke maaltijden een adembenemend uitzicht op de Batoka-kloof en de Zambezi-rivier. Heel bijzonder om samen te zijn met zo’n 150 gasten zonder mondkapjes en 1,5 meter afstand. Het voelt onwerkelijk en bevrijdend. Iedereen is vrolijk en hoopvol; we kunnen en mogen weer reizen en genieten. Ik maak het niet laat want morgenvroeg om 07.30 start de beurs en ik ben erg moe na een reis van 26 uur onderweg. 

7 februari 2022: Africa Eden Show
Vroeg opstaan, snel ontbijten en al lopend ga ik op pad naar Pioneers Lodge. Hier vinden de komende twee dagen van 07.30 tot 17.00 alle meetings plaats en de lokatie is echt perfect. Het is een grote lodge met veel kamers en mooie tuinen waar tenten zijn opgezet. Zowel in de kamers als in de tuinen zijn zitjes gecreëerd voor de meetings. Het is prachtig zonnig weer en de meetings verlopen prima.  We krijgen in de pauzes lunchboxen en we hebben een koffiemok en drinkbeker die we zelf kunnen bijvullen. Alles is Covid-proof geregeld, bij start wordt nog wel even je lichaamstemperatuur gemeten, 35 graden…?  
Na een succesvolle en leerzame eerste dag heb ik die avond een dinnerparty bij Nkosi Lodge.  Deze kleinschalige lodge is pas geopend en een prima optie om te verblijven. De kamers zijn ruim in lichte kleuren met Afrikaanse details. Het is een gezellige avond met  muziek en lekkere hapjes. Na terugkomst in mijn lodge is nog een dinnerparty aan de gang en word ik uitgenodigd om aan te schuiven. Het wordt nog een gezellig avond met mensen vanuit alle delen van de wereld die mooie en soms hilarische (reis)verhalen delen. 

8 februari 2022: Africa Eden Show
Vandaag weer een hele dag meetings en in de middag weer een PCR test doen voor mijn vertrek naar Botswana op de 10e. Binnen 2 uur komt de uitslag per mail en gelukkig weer negatief. Die avond is er een galaparty bij Pure Africa. Alles is weer perfect geregeld met transferbussen.  De stemming is zit er goed in en met een aantal andere Nederlanders en mensen die ik heb leren kennen wordt het een gezellig feestje. Er zijn allerlei eetkraampjes waar je Afrikaanse specialiteiten kan proeven, een bar met allerlei wijnen en cocktails en er speelt een band. In de tuinen branden fakkels en vuurtjes en de zonsondergang is prachtig. We dansen tot laat in de avond, het was een topavond. 

9 februari 2022: Victoria Falls
Vandaag is een drukke dag die start met een helikoptervlucht over de Victoria Watervallen. 
Ik vind het spannend maar kijk er ook enorm naar uit. Het is prachtig weer dus het belooft een mooie dag te worden. We krijgen eerst een korte briefing, koptelefoons worden uitgedeeld en dan gaan we aan boord van de helikopter. We maken een spectaculaire vlucht van 9 minuten en het uitzicht op de Victoria Watervallen is adembenemend. Dit moet je echt doen als je de kans krijgt, zo ontzettend gaaf! Ik ben er nog helemaal vol van als we weer landen op het platform. Maar gelukkig ga ik hierna naar Victoria Falls National Park waar ik nogmaals dit natuurwonder kan aanschouwen. De wereldberoemde Victoria Watervallen zijn gelegen in de Zambezi op de grens tussen Zambia en Zimbabwe. Het zijn een van de grootste watervallen en behoren tot één van de zeven wereldwonderen! Ze zijn ontdekt door de Europeaanse Schotse ontdekkingsreiziger David Livingstone in 1855. Zijn standbeeld is ook te zien in het Mosi-oa-Tunya National Park. Hij gaf ze de naam  ‘Victoria Falls’ als eerbetoon aan de toenmalige koningin van het Verenigd Koninkrijk, Koningin Victoria. De lokale bevolking noemt de waterval ‘Mosi-oa-Tunya’ wat zoiets betekent als ‘de rook die dondert’. Door de constante vochtigheid is dit park een soort regenwoud geworden met unieke flora en fauna en wandelpaden die je langs verschillende uitzichtpunten leiden waarbij je steeds natter wordt. Deze imposante watervallen zijn ruim 1700 meter lang en de valhoogte is maximaal 108 meter hoog. Dit zorgt voor een enorme nevel die van veraf is te zien en tot grote hoogten gaat. Ik vind het een unieke ervaring dat ik bijna alleen loop in dit prachtige natuurpark; er zijn geen andere bezoekers te bekennen. Het geluid van het vallende water is zeer intens en je voelt de spray. Een poncho is zeker geen overbodige luxe. Het vloedseizoen van de rivier loopt van februari tot mei met als piekmaand april. Ondanks dat het nog vroeg in het seizoen is zijn de Victoria Watervallen vol water en spectaculair om te zien. De bekendste stromen zijn: Devil’s Cataract, Main Falls, Rainbow Falls en Eastern Cataract. Deze prachtige wandeling is echt weer een geluksmoment.
Afrika is zo ontroerend mooi!

Ik besluit vervolgens al lopend het stadje Victoria Falls te gaan verkennen. Vanuit de ingang loop ik naar Elephant’s Walk Shopping & Artist Village. Het is inmiddels aardig warm geworden maar het is heerlijk om hier gewoon rond te lopen in mijn eentje. Ik besluit naar de lokale markt te gaan. Door Covid zijn er maanden geen toeristen geweest en ze zijn blij en enthousiast (niet opdringerig) om me te zien en hopen iets te kunnen verkopen aan mij.  Het is triest dat er zoveel stalletjes zijn en je niet iedereen kan helpen.  Ik koop enkele houten schaaltjes, beeldjes, oorbellen en uiteraard een magneetje voor Maarten zijn verzameling. Het centrum is klein en overzichtelijk en bestaat uit een hoofdstraat met restaurants, artistieke winkeltjes,  boekingskantoortjes voor activiteiten, lokale markten en hippe cafés . Met onze lokale partner Laura geniet ik vervolgens van een heerlijke lunch in de patio van Elephant Walk. Hier bevinden zich allerlei kleine kunstwinkeltjes en galerieën. Victoria Falls biedt naast grote, luxe hotels ook een ruim aanbod aan kleinschalige en sfeervolle guesthouses en boutique hotels nabij het centrum. Na de lunch gaan we voor een inspectietour langs een aantal mooie accommodaties zoals het trendy boutique hotel Mbano Manor, 528 Victoria Falls Guest House, Batonka Guest Lodge, Bayete Guest Lodge en tot slot de nieuwe en prachtige Palm River Lodge.  Allemaal mooie en sfeervolle accommodaties die ik iedereen kan aanbevelen.  Rond 17.00 ben ik terug bij Shongwe en kleed me snel om voor de Malachite dinnercruise. Het transferbusje staat alweer klaar om me naar het vetrekpunt te brengen. Het is een prachtige avond en de zonsondergang is werkelijk adembenemend mooi. De Malachite  is een van de kroonjuwelen van de Zambezi-rivier voor een onvergetelijke dinercruise in Victoria Falls. De Malachite behoort tot een van de beste dubbeldeks cruiseboten waarbij je het eerste deel geniet op het bovendek met heerlijke fauteuils en relax banken onder het genot van een cocktail of wijntje. Na zonsondergang verhuis je naar het benedendek waar het diner wordt geserveerd aan lange sfeervolle tafels met kaarsjes. Fijn om met een aantal Afrika collega’s reiservaringen en kennis uit te wisselen en uiteraard wordt er veel gelachten. Tijdens de Zambezicruise zie je niet echt wild maar wel prachtige natuur en de zonsondergang is schitterend. Een bijzondere manier om te genieten van de serene Zambezi-rivier aan boord van een luxe cruiseboot terwijl je geniet van een heerlijke driegangenmaaltijd. De tocht duurt circa 3 uur en dien je vooraf te reserveren. Na terugkomst ga ik direct aan de slag om mijn tas opnieuw in te pakken. Een deel van de bagage kan niet mee naar Botswana want de bus is daar te klein voor en laten we tijdelijk achter bij het huis van onze reisleidster Chloe. Een aardig klusje maar we vertrekken de volgende ochtend al vroeg dus  ik moet het nu wel doen. 

10 februari 2022: Botswana Chobe & Savuti
Vandaag begint mijn avontuurlijke tour en ik kijk er enorm naar uit. Spannend om mijn reisgenoten te ontmoeten. Het is een hele fijne groep met allerlei nationaliteiten uit Frankrijk, Canada, Engeland, Zuid-Afrika en Nederland. 
De sfeer is goed en iedereen is enthousiast. We vertrekken vroeg naar de grens van Zimbabwe en Botswana waar we allerlei douaneformaliteiten ondergaan. Al onze documenten zoals PCR test, vaccinatiebewijzen en paspoorten worden uitvoerig gecontroleerd. Hierna wordt onze bagage overgeladen in een 4×4 Toyota Landcruiser waarna we verder rijden naar Kasane. Hier moeten we weer een PCR test want over 2 dagen gaan we weer terug naar Zimbabwe en daarvoor hebben we een nieuw testbewijs nodig want Zimbabwe hanteert helaas een 48-uurs testbeleid.  Het is leuk om weer door Kasane te rijden, de laatste keer was in 2018. Bij Hotel Cresta Mowane zijn we uitgenodigd door Flame of Africa en gaan we aan boord van een klein luxe bootje voor een bootcruise over de Chobe rivier in Chobe National Park. De Chobe-rivier is een hotspot voor wilde dieren van Botswana zoals kuddes Afrikaanse olifanten die de rivier oversteken of langs de oevers struinen, buffels, nijlpaarden, krokodillen, waterbokken maar ook veel bijzondere vogelsoorten. We zijn met een klein groepje dus we varen op een kleine luxe boot en aan boord worden we getrakteerd met een schaal aan luxe hapjes en drankjes. We zien al vrij snel een kudde olifanten met kleintjes en een nijlpaard die heerlijk loopt te grazen in het hoge gras. Maar ook prachtige vogels zoals de Fisheagle en waterbokken. Op het bovenste dek staan een paar ligbedden en het is fantastisch om hier relaxed te liggen en te genieten van de prachtige omgeving waar we langs varen.  We gaan van boord bij de accommodatie Chobe River Lodge waar we hartelijk worden verwelkomd met een tropisch drankje en een sightinspectie krijgen aangeboden. Een prachtige boutique lodge met een moderne Afrikaanse inrichting, prachtige kunstwerken en foto’s aan de muur en een grote tuin met zwembad met uitzicht op de Chobe rivier waar we een familie wrattenzwijnen/Pumba’s met hun kleintjes zien grazen. De kamers zijn mooi maar jammer van die open badkamers… De laatste 2 reisgenoten voegen zich hier toe bij onze groep en we zijn compleet. Op naar Savuti! Savuti, ook wel Savute genoemd en is een game reserve dat grenst aan het prachtige Chobe National Park in Botswana. Het heeft een oppervlakte van 5000 km2 en een groot deel van het reservaat is het Savute Channel; een waterrijk gebied dat veel dieren aantrekt en  een groot deel is savanne. Het landschap van Savuti is afwisselend. Bekend is de grote open grasvlakte de Savuti Marsch; die ooit gevuld was met water van de Linyanti rivier. Sinds 1957 is dit moerasgebied echter opgedroogd en nu zie je alleen nog overal dode bomen, een van de meest opvallende kenmerken in dit landschap. De savanne gaat langzaam over in bebossing. Savuti is een dynamische wildernis met naast de  uitgestrekte savanne ook verschillende rotspartijen en de Gubatsa Hills, die miljoenen jaren geleden tijdens vulkanische beweging zijn ontstaan. Deze heuvels zijn soms tot 90 meter hoog en zijn opvallend in een verder volledig vlak landschap. Je vindt hier een overvloed aan wilde dieren waaronder: een verscheidenheid aan vogels, olifanten, giraffen, zebra’s, diverse antilopen zoals impala’s, tsessebe, roan, sable, kudu’s maar ook gnoes, buffels, waterbokken, wrattenzwijnen en elanden. Maar Savuti staat  vooral bekend om haar roofdieren zoals leeuwen, hyena, jakhals, cheeta’s en wilde hond en in november de grote migratie van duizenden zebra- en wildebeesten. Vanuit Kasane is het een pittige, zeer hobbelige rit van een paar uur over mulle zandwegen. We zijn blij wanneer  we eindelijk aankomen bij Ghoha Hills. Dit luxe tentencamp is gelegen op een heuvel met prachtig uitzicht op de vallei. Een prachtig onder komen voor de komende twee nachten. We worden bij aankomst heel hartelijk ontvangen door het personeel met zang en dans. We zijn allemaal moe maar vastberaden om die middag toch nog even op game drive te gaan. Na een welkomstdrankje worden we naar onze tent gebracht. Een fantastische, ruime kamer met hemelbed en groot balkon met zitje en uitzicht op de Afrikaanse bush helemaal voor mij alleen, prachtig!  We maken kennis met onze  gids Allen. We rijden in twee aparte voertuigen de vallei weer in en genieten van de prachtig natuur. Doordat we in het regenseizoen zitten is alles heel erg groen. Het gras staat metershoog dus hier zullen we het wild echt moeten spotten. We maken een korte tour en stoppen bij een Hide met uitzicht op een waterdrinkplaats. Helaas is er geen wild te bekennen en er dreigt ook onweer. Prachtig die dramatische Afrikaanse lucht met de vele contrasten; donkere regenwolken in de verte, het groengras op de voorgrond, een regenboog die verschijnt en dan de rode lucht van de zonsondergang. We genieten van deze bijzondere sundowner met een wijntje en snacks.  Als we terugkomen in ons camp hebben we even tijd om op te frissen en vervolgens  is de tafel mooi gedekt voor het diner. We krijgen een verrukkelijk 3-gangen menu geserveerd door de chef-kok. Hierna nemen we nog een theetje en besluiten we allemaal vroeg te gaan slapen. Ik neem nog even een warme douche en ga dan heerlijk slapen want morgenvroeg om 05.00 uur wake-up call voor safari. 

11 februari 2022: Savuti
Na een lekker ontbijt staan onze gidsen alweer klaar en gaan we op weg naar de Savuti Marsch. Een rit van ruim een uur maar de weg ernaar toe is een game drive en route. Het heeft die avond ervoor en de nacht flink geregend en op de weg zijn er flinke grote en diepe plassen ontstaan. Je hebt echt een 4×4 voertuig nodig om hier doorheen te kunnen rijden. Maar onze gids loodst ons hier perfect doorheen. Savuti staat bekend om haar leeuwen en we hebben geluk als we even later een mannetjes leeuw op onze weg tegenkomen. Hij ligt in eerste instantie heerlijk te slapen midden op de weg maar als het andere voertuig van onze groep ook nadert wordt hij wakker. Hij begint zich eerst uitgebreid overal te likken en vervolgens begint hij te communiceren dat uit zich in een soort brullen en grommen. Het geluid is hard en intens maar niet bedreigend. Een unieke ervaring! Allen, onze geweldige, deskundige en gepassioneerde gids Allen weet heel erg veel vertellen over deze beroemde leeuw Scotty. Hij wordt waarschijnlijk binnen korte tijd de nieuwe leider van de leeuwen die in heel Savuti leven en dat heeft grote gevolgen voor de kleine welpjes die hier leven. Leeuwen en leeuwinnen spelen verschillende rollen in een groep. De leeuwinnen werken samen bij het jagen en verzorgen hun welpen. De mannetjes spelen een andere belangrijke rol: ze patrouilleren, markeren en bewaken het territorium van de groep. Wanneer Scotty de macht overneemt zal hij eerst moeten vechten tegen de huidige dominante leider, zijn eigen vader. Als hij dit gevecht wint, wordt Scotty de nieuwe leider van de groep. Hij zal dan de kleine welpjes van minder dan een jaar oud doden, zodat hij zelf nieuwe kan verwekken en zijn eigen bloedlijn zo kan doortrekken. Een wrede manier maar in de dierenwereld gaat het soms zo. Wanneer we even later een hele groep leeuwinnen zien spelen met hun kleine welpjes dan realiseer je je pas dat deze welpjes waarschijnlijk niet oud zullen worden. 
Direct hierna barst de hemel open en een langdurige en hevige regenbui volgt. Een theepauze onder de mooie baobabboom zit er niet in. Dan maar koffie/thee met koekjes in de auto met sterke en spannende verhalen en warme poncho’s aan. Ons open voertuig heeft gelukkig beschermende flappen aan de zijkant waardoor we even later droog en veilig verder kunnen rijden. Het wordt wel lastiger om nu nog dieren te spotten want die houden niet echt van regen en verschuilen zich dan. Maar we zien gelukkig nog olifanten, zebra’s, gnoes en giraffen. Het weer klaart langzaam op als we tegen lunchtijd weer aankomen bij ons camp. Het was een prachtige game drive en we praten nog na over de leeuwen als we genieten van een heerlijke lunch. We hebben vervolgens twee uurtjes vrije tijd voordat de middag game drive aanvangt. Even een warme douche en daarna relaxen in mijn tent, heerlijk!
In de middag gaan we weer op pad met Allen. Wat een feestje om zo’n fijne gids te hebben.  Dit keer blijven we in de omgeving van de lodge en gaan we vooral op zoek naar klein wild en bijzondere vogels. Zo zien we de Southern Yellow-billed Hornbill, een van mijn favoriete vogels. Ik zie een groepje giraffen die rustig en elegant langs paraderen. We maken een sundowner op een mooie plek bij een prachtige oude baobabboom.  De zon gaat langzaam onder, de lucht kleurt prachtig rood, ik geniet van mijn Amarula met Afrikaanse snacks en mooie verhalen. Op de terugweg naar ons camp zien we nog een groepje Roan antilopen op de weg. De zon is nu bijna onder, de lucht is prachtig rood, ik word er stil van zo adembenemend mooi.  Ook deze tweede en laatste avond krijgen we weer een heerlijk culinair 3 gangendiner geserveerd. Het eten in deze lodge is echt top!  Morgenochtend vertrekken we weer terug naar Zimbabwe maar wat heb ik ontzettend genoten van mijn verblijf in Ghoha Hills en van Savuti.  Onze gids Allen was geweldig en het is jammer dat we morgen afscheid van hem moeten nemen. Maar na 3 maanden werken heeft ook hij eindelijk even vakantie en kan hij even terug naar zijn familie. Na het diner ga ik heerlijk slapen in mijn luxe tent. De voorkant van mijn tent is open met gaas en ik hoor de leeuwen brullen en de olifanten trompetteren in de bush.  

12 februari 2022: Hwange
We vertrekken vroeg en de terugreis naar Kasane verloopt sneller voor mijn gevoel dan de heenreis. Onderweg delen we mooie en ontroerende verhalen met elkaar. In Kasane maken we een stop om onze resultaten van de PCR testen op te halen die gelukkig weer allemaal negatief zijn. We kunnen weer verder reizen naar Zimbabwe. Bij de grens is het weer een hoop gedoe met formaliteiten, alles wordt uitgebreid gecheckt visa, PCR testen, vaccinatiebewijzen en dat meerdere malen en bagage wordt weer overgeladen in een andere auto.  De reis gaat gelukkig weer verder over een verharde weg en in de namiddag komen we aan bij Iganyana Tented Camp. De eerste nacht verblijven we in het Westelijke deel van dit park. Hwange National Park (voorheen Wankie Game Reserve) is gelegen in het westen van Zimbabwe en is het grootste natuurreservaat van het land. Het staat bekend om zijn rijke diversiteit aan dieren in het wild. De noordelijke en westelijke delen van het park zijn verschillend – het noordelijke deel wordt omringd door het stroomgebied van de Zambezi, terwijl het westelijke deel bestaat uit graslanden/savanne, moerassen en verspreide bossen. Bijzonder opmerkelijk zijn de natuurlijke bronnen zoals Nehimba en Shakwanki, waar dieren naar water graven. Het park herbergt een van de grootste olifantenpopulaties ter wereld, evenals ongeveer 100 zoogdiersoorten en verschillende beschermde dieren, waaronder de bedreigde Wilde hond, de ernstig bedreigde zwarte neushoorn en de zeldzame roan en sable antilopen. Er leven ook ongeveer 500 vogelsoorten in het gebied. Naast game drives kan je hier begeleide bushwandelingen en paardrijsafari’s doen.
Ons camp is gelegen in een privé-concessie, grenzend aan het Hwange National Park en beschikt over 15 comfortabele, ruime tent met uitzicht over de oude rivierbedding, ook wel de Dete Vlei genoemd. Wilde dieren lopen vrij rond bij Iganyana en regelmatig komen olifanten drinken bij het zwembad. Vanuit de main tent heb je een panoramisch uitzicht over de vlei waar de hele dag door allerlei wild rondloopt. Er is een boma met kampvuur waar je na de game drives relxed met andere gasten verhalen kunt uitwisselen, een sfeervolle lounge en een bar. Een prima verblijf. We gaan die middag gelijk op game drive maar weer slaat het weer helemaal om en hele donkere onweerswolken verschijnen. Poncho’s aan en na de eerste druppels rijden we terug naar het camp waar onder de bomen (niet heel veilig) een sundowner is voorbereid. Gelukkig stopt de regen en kunnen we toch nog even genieten van een wijntje en vertelt de manager spannende verhalen uit de bush. Als we terugkomen bij het camp brandt het kampvuur en dineren we ’s avonds gezamenlijk met alle gasten aan een lange sfeervol gedekte tafel. Het wordt weer niet laat en rond 22.00 zoek ik mijjn tent op. Morgenvroeg staat een bushwalk op het programma. 

13 februari 2022: Hwange
Dichte schoenen aan vanwege het hoge en natte gras en op pad met onze gids. Tijdens mijn vele Afrika reizen waren de bushwalks nooit echt bijzonder en zag ik weinig wild, dus ik was benieuwd of het vandaag anders zou zijn. Onze gids was zeer bekwaam, had heel veel kennis maar wat jammer was dat hij  teveel praatte en we hierdoor in 2 uur tijd niet verder dan 200 meter van de lodge waren gekomen. Terwijl er zo veel wild rondliep op de vlei liepen we voornamelijk door de bossen waardoor er op het einde geen tijd meer was om op het vele wild op de vlei te bewonderen, een gemiste kans.  De gidsen van Zimbabwe behoren tot de beste ter wereld. Ze ondergaan een jarenlang trainingsprogramma met strenge selectie-eisen waardoor gasten hier echt een topvakantie ervaren. Vooral rangers die bushwalks doen zijn hoog in aanzien vanwege hun jarenlange en kostbare training. De gids vertelde ons dat ze tijdens die training ook een aantal dieren (zoals bijv een olifant) moeten doden om te bewijzen dat ze hun gasten kunnen verdedigen in noodsituaties. Dit zijn dan wel hele oude dieren die vaak ziek zijn maar toch heftig om dit te moeten doen. Maar alleen dan kan je slagen voor de opleiding, het hoort erbij. 
We krijgen na het ontbijt nog even een inspectie bij een paardenopvang waar ze ons uitleg geven over de paardrijsafari’s die hier worden gedaan. Vervolgens rijden we door naar onze volgende lodge. The Hide, gelegen op een toplocatie in het Hwange National Park, biedt een levensverrijkende safari-ervaring.  Je geniet hier van een fantastische uitzicht op de waterdrinkplaats waar veel wildlife op afkomt. Je verblijft in mooie ingerichte luxe tenten, allemaal met een eigen badkamer en een eigen veranda met uitzicht op de drinkplaats. Daarnaast hebben ze nog 2 verblijven die exclusief te boeken zijn voor privégroepen of families zoals The Private Hide en Tom’s Little Hide. De sleep-out Dove’s Nest Treehouse is voor de avonturiers, gelegen op 10 minuten van het kamp met mooie veranda om de dieren in het wild veilig en rustig te kunnen bekijken. De lodge biedt naast de standaard ochtend en middag game drive ook een night drive aan en begeleide bushwandelingen. We zijn ook nog eens de enige gasten dus we hebben de hele lodge voor ons zelf. Gaaf!
Na een heerlijke lunch zijn we klaar voor onze eerste game drive in het park. We spotten slechts 1 olifanten maar die zie je hier ook niet veel in het regenseizoen maar we zien wel al gauw weer leeuwen, veel zebra’s met kleintjes, prachtige vogels en baboons. We stoppen op een mooie plek waar in een cirkel allemaal stoelen staan opgesteld en drankjes en snacks klaar staan terwijl de zon ondergaat. Wanneer we terugrijden naar de lodge kunnen we plots niet verder want er liggen 3 leeuwen midden op de weg. Ze kijken ons uitdagen aan maar hebben geen intentie om op te staan dus we zetten de motor uit en wachten geduldig af.  Maar even later worden ze toch door bepaalde geluiden getriggerd en zijn ze gelijk alert. Ze worden een beetje onrustig doordat 2 safarivoertuigen dichtbij hen staan. Langzaam staan de leeuwen op en een voor een komen ze op ons voertuig uit. Dit was wel een beetje eng want het zijn wilde dieren en je weet maar nooit… De leeuwen komen op ons af, lopen vervolgens op 1 meter afstand van ons voertuig langs mij en ik blijf verstijfd en doodstil zitten maar wel met mijn camera aan zodat ik het kan filmen. Ik durf niet te bewegen en te kijken. Als hij langs mijn kant loopt, staat ie plots stil, kijkt me aan en beweegt een beetje met zijn poot. Uiteindelijk loopt ie door en ik haal opgelucht adem. Maar dan volgende de 3 andere leeuwen zijn spoor en nadat ze uiteindelijk allemaal vlakbij mij langs zijn gelopen durf ik weer te bewegen. Dit was echt even spannend maar tegelijkertijd ook heel erg gaaf om mee te maken. Het filmpje is goed gelukt en bijzonder om terug te kijken en te zien hoe dichtbij ze bij de auto waren. 
Wanneer we terug zijn bij het camp wordt er nog veel over nagepraat. Vervolgens even tijd om ons op te frissen en dan lekker dineren met zijn allen. Na het diner gaan we nog op een korte night drive. Het is al donker maar met speciale lampen spotten we toch nog een klein groepje hyena’s. Ons Canadese echtpaar in de groep mag die avond in de sleep-out slapen en zien we morgen pas weer bij het ontbijt. Na terugkomst gaan we heerlijk slapen in onze tent want morgenvroeg 05.00 wake-up call voor game drive. 

14 februari 2022: Hwange
Die ochtend kan ik niet wachten tot onze safari begint. Het is mooi weer, zonnig en warm en het belooft een prachtige dag te worden.  Wanneer we net onderweg zijn krijgen we bericht dat er een wild dog is gespot vlakbij de lodge. Omdraaien dus en snel weer terugrijden. Al gauw zien we dan een van mijn favoriete dieren; de bedreigde wilde hond. Hij is alleen over van een groepje van 7 en hij wordt door wetenschappers (middels halsband om zijn nek) gevolgd om in de gaten te houden of het goed met hem gaat. Hij is best onrustig en houdt alles goed in de gaten. Loopt een stukje heen en weer, gaat vervolgens weer liggen en staat dan weer op om de omgeving te verkennen. De Afrikaanse wilde hond is een roofdier die vooral jaagt op kleine en middelgrote antilopesoorten. Ze leven meestal in roedels van 7 tot 15 dieren en kunnen gezamenlijk goed en efficiënt jagen doordat ze als groep opereren en gezamenlijk de prooi opdrijven en uiteindelijk overmeesteren. Ze hebben een goede conditie en zijn snel waardoor ze dieren lange tijd kunnen achtervolgen en uiteindelijk kunnen doden. Soms jagen ze ook op dieren die veel groter zijn dan hunzelf. De Afrikaanse wilde hond is een zeer bedreigde diersoort doordat mensen jaren lang met vallen, klemmen en gif op ze hebben gejaagd maar ook doordat ze vaak aan hondsdolheid zijn overleden. 
Ik vind hun vacht echt prachtig en ook hun oren zijn heel schattig. Juist omdat ze moeilijk te spotten zijn vind ik ze zo fascinerend en bijzonder. Wat een mooi begin van deze game drive. Nadat we de wild dog uitgebreid hebben gefotografeerd en hij uiteindelijk het hoge gras in vlucht gaan we verder op game drive en rijden we door een bebost deel met heel veel teakbomen en ook acacia’s. Het is een prachtig woud met veel hoge bomen die soms wel 40 meter hoog kunnen worden, Het hout wordt vooral gebruikt voor het vervaardigen van meubels. Een perfect stop voor een koffie/thee pauze; onder de bomen en in de schaduw een lekker kopje thee met koekjes. Wat wil je nog meer…We verlaten het woud en passeren diverse drinkplaatsen op zoek naar wildlife. We zien vele prachtige vogels, ook hier heb ik me de laatste jaren meer in verdiept. Er zijn zoveel vogelsoorten en vooral in Afrika zie je bijzondere en kleurrijke vogels. Het is alleen lastig om ze goed op camera vast te leggen. Onze lunch is niet in de lodge maar op een bijzondere locatie namelijk de Dove’s Nest. We worden verrast met een mooi gedekte tafel, prachtig uitzicht op de savanne met veel dieren en een heerlijk lunchbuffet. Na de lunch gaan we verder op safari en zien we meerdere kuddes olifanten met kleintjes, waterbokken, giraffen, kudu’s en uiteraard weer veel zebra’s en gnoes. We gaan terug naar ons camp waar we even tijd hebben om te relaxen. Rond 16.00 uur worden we verwacht voor een meeting met Steve Alexander. Hij is fieldco-ordinator bij Conservation & Wildlife Fund in Hwange. Hij heeft anti-stroperij-eenheden opgezet en komt ons vandaag meer vertellen over zijn stichting, hun werkzaamheden en hun doelen. Een inspirerende en gepassioneerde man met veel kennis en ervaring  van dieren en het behoud ervan. Zijn verhalen zijn soms heftig als hij vertelt over de stroperij maar zijn positieve vibe en drive is fascinerend. Een bijzonder iemand en een voorrecht om te mogen ontmoeten. In de middag gaat hij met ons mee op safari want we vertelden hem over een groep gieren die rondcirkelt in de lucht. Grote kans dat er ergens een kadaster ligt waar ze op af komen en misschien wel als gevolg van stroperij. Voor mij is elke safari weer een Afrikaans avontuur en ook al zien we die middag niet zo veel dieren, ik geniet enorm van de prachtige natuur en het heerlijke weer. 
We sluiten de dag af op een mooie plek. Onze laatste sundowner samen met deze groep en zien een prachtige Afrikaanse zonsondergang en een volle maan. Het is net een sprookje! 
Als we terug zijn bij de lodge brandt het kampvuur en is het diner klaar om te worden geserveerd. Ons laatst diner met de groep en met cadeautjes en een klein drankwoord van mij nemen we afscheid van onze fantastische en lieve gids Chloe. Helaas zijn een aantal mensen in onze groep niet zo lekker dus het wordt geen latertje die avond. 
Mijn verblijf in deze lodge behoort tot echt tot een van de hoogtepunten van mijn reis. Ik kan iedereen aanraden om hier een paar dagen te verblijven en je te laten verwennen door het geweldige personeel van het camp en op safari  te gaan met zeer gekwalificeerde en ervaren rangers. 

15 februari 2022: Victoria Falls
Vandaag rijden we na het ontbijt terug naar de Main Gate wat al een game drive en route is. We nemen hier afscheid van onze rangers en rijden dan door naar Victoria Falls. Ik neem afscheid van onze groep en gids Chloe en ga vervolgens naar Elephant Camp voor alweer mijn laatste nacht in Zimbabwe. Hier aangekomen is het weer tijd voor een PCR test (de 5e inmiddels) voor mijn terugreis naar Nederland. Elephant Camp is een prachtig tented camp iets verder van het centrum gelegen maar met prachtig uitzicht en in de verte zie je de spray van de Victoria Watervallen. Het is een zustercamp van Old Drift Lodge. De kamers zijn ruim met groot hemelbed, badkamer met bad en douch en een grote veranda met plungepool. Jammer dat ik maar 1 nacht kan blijven, was graag lange gebleven. De middagactiviteit bestaat uit de Elephant encounter, oftwel een ontmoeting met de olifanten bij de drinkplaats van het camp. We gaan met een grote groep mensen en de kudde olifanten wordt door rangers naar de drinkplaats geleid. Hier mogen we ze van korte afstand aanschouwen, foto’s maken en ook voeren. De olifanten zien er gezond uit maar zijn wel al iets ouder. Ik heb een beetje gemengde gevoelens bij deze activiteit want het voelt niet helemaal echt. Ik zie de olifanten toch liever in het wild, ook al lopen ze hier vrij rond. Maar het is wel indrukwekkend om deze gigantische wilde dieren van zo dichtbij te zien. De hele activiteit duurt ongeveer een half uur. Om 16.00 worden we verwacht voor een sundowner bij een magische plek. Een verborgen juweeltje en een van de meest exquise plekken om te zijn in Victoria Falls, 
waar we genieten van cocktails en hapjes op de rand van de Batoka-kloof met in het dal 120 meter lager enorme wildwater stroomversnellingen. Het is voor mij weer zo’n geluksmomentje die ik nooit meer zal vergeten. We delen verhalen met elkaar, lachen veel en drinken heerlijke cocktails terwijl de zon langzaam ondergaat. Als we terug zijn bij het camp is het diner klaar en eten we gezamenlijk. Als ik terug ben op mijn kamer ga ik alles herinpakken want morgenvroeg is er weinig tijd want ik ga een homestead bezoeken en aansluitend nog even de laatste souvernirs inslaan op de markt en in het dorp. 

16 februari 2022: Victoria Falls en Johannesburg
Onze gids staat al klaar de volgende ochtend om ons naar de Homestead te brengen net even buiten Victoria Falls. We ontmoeten hier de leider die ons eerst van alles vertelt over hun manier van leven. Heel interessant om te horen hoe deze mensen moeten overleven, zelfvoorzienend zijn, eigen huizen bouwen, samenwerken met andere homesteads,  tradities en waarden etc. Vervolgens krijgen we een rondleiding en mogen we de hutten van binnen zien (klein maar wel knus). Er lopen enkele kleine nieuwsgierige kindjes rond, kippen en enkele honden. Ik zie vrouwen afwassen en tuinieren. Het leven is hier zwaar voor hun maar ze zijn desondanks positief en gelukkig. We kopen wat mandjes en houten spulletjes en ik heb een tasje met wat zonnebrillen, speelgoed en schoolspulletjes voor hun waar ze erg blij mee zijn. We nemen hartelijk afscheid en rijden dan terug naar het dorp waar op de markt nog even de laatste spulletjes kopen. Terug in het Camp pak ik mijn spullen in en rijden we richting de luchthaven. Een lange en vermoeiende terugvlucht staat me te wachten met 2 stops en 7 uur overstaptijd op Johannesburg. 
Alles loopt gelukkig voorspoedig en in Johannesburg gaan we nog even heerlijk eten op het terras van het Intercontinental hotel. In de late avond vlieg ik dan naar Doha, hier nog een paar uur wachten en dan door naar Amsterdam.

17 februari 2022: Amsterdam
In de middag land ik na 26 uur onderweg te zijn dan eindelijk in Amsterdam. Zimbabwe heeft echt mijn hart gestolen. Een bijzondere bestemming voor de echte safariliefhebbers en mooi te combineren met de indrukwekkende Victoria Watervallen. Ik kom thuis met onvergetelijke herinneringen. prachtige foto’s en mooie verhalen.  Ik wil zo weer terug!